Penang, la perla de Oriente

Desde Cameron Highlands, en las montañas de Malasia, pasando por la ciudad de Ipoh, que es el punto intermedio, se llega a la isla de Penang, a través de un gran puente de 13.5 km. de longitud que la comunica con el territorio continental.

El largo recorrido culmina en una terminal improvisada, frente a un centro comercial en George Town, a como se llama el distrito interior que alberga el centro histórico de la ciudad de Penang, nombrado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, en 2008, reconocida por su único estilo arquitectónico y paisaje urbano, que no tiene igual en el sureste de Asia.

Penang
Arquitectura estilo colonial inglés en George Town

Nombrada así en honor al rey George III,  la ciudad se distingue por una importante amalgama de culturas que confluyen aquí, e influencian el panorama y el ambiente, no solo de George Town, sino del país en general.

Al llegar, coincidimos con un pequeño festival de la comunidad china, que desfilaba por las calles al ritmo de cantos y alegorías, sosteniendo un dragón danzante.

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Festival en las calles de George Town

Pero, a pesar de que cada rincón de George Town está cargado de historia, hay una parte que también nos cuenta de la modernidad de la provincia de Penang, a través de sus edificios contemporáneos que albergan oficinas, hoteles, restaurantes y demás facilidades para los turistas que abundan en esta isla del norte de Malasia.

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Hard Rock Cafe Penang

La mañana siguiente comenzó con un apetitoso desayuno y un sol abrasador, bajo el que emprendimos un recorrido por los chulia o callejones que trazan el centro histórico de George Town. Como en el resto del país, el panorama se ve influenciado por la diversidad de culturas y orígenes étnicos que lo conforman. Saltan a la vista las peculiares techumbres de las pagodas o templos budistas, y su impresionante belleza arquitectónica.

El primero en la lista fue el pequeño Loo Pun Hong, uno de los más discretos templos chinos de Penang. Fue construido en la década de 1880, está dedicado a Lo Pan, el legendario inventor de herramientas de carpintería, y es la casa más antigua del gremio de carpinteros de Malasia. Apartado de la pista, tiene un altar adornado en el interior junto con un tambor gigante y campana.

 

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Pagoda en Goerge Town
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Interior del antiguo templo de Loo Pun Hung

Cerca de ahí nos encontramos con un edificio histórico que pertenece a las antiguas instalaciones de la escuela Shih Chung, anteriormente una mansión gloriosa, llamada Goh Chan Lau que literalmente significa “bungalow de cinco pisos” en el idioma chino local. Fue residencia de eminentes personalidades de la sociedad china de Penang, antes de convertirse en hotel, el Raffles-by-the-Sea; luego, el hotel fracasó y tuvo que ser cerrado.

Las instalaciones fueron utilizadas como rama de la escuela Go Chan Lau, siendo Shih Chung una escuela para niñas. Durante la Segunda Guerra Mundial, el edificio fue utilizado como sede administrativa para el ejército japonés y, durante ese lapso, la rama para niñas se trasladó a su cuerpo principal.

Ahora, un edificio abandonado, el nuevo propietario había planeado inicialmente convertirlo en un columbario (un lugar para el almacenamiento respetuoso de urnas que sostienen los restos cremados de un difunto), pero fue recibido con duras protestas por la gente de Penang. Al parecer, el sitio está ahora preparado para la demolición y la construcción de un condominio en el sitio.

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Escuela Shih Chung

Cerca de los límites de la isla se ubica la Mansión Cheong Fatt Tze, un distintivo edificio en el área, debido al intenso color azul índigo que ostenta su fachada, y a su ornamentación en el estilo tradicional Hakka-Teochew. Hoy en día, alberga las instalaciones de un hotel boutique, pero sigue estando abierto a los visitantes, quienes acuden a admirar su belleza arquitectónica.

En 1995, ganó el Premio Malayo Nacional de Arquitectura en Conservación. En el año 2000 recibió por la UNESCO el Premio a la “Más Excelente” Conservación del Patrimonio. En 2003 se hizo acreedora a la “Mejor Atracción Turística”, premio otorgado por el Ministerio Malayo de Cultura, Artes y Turismo. Y, en 2008, adquirió el Mejor de los Premios de Viaje de Malasia, como “Mejor Hotel Boutique” por la revista Expatriate Lifestyle.

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Mansión Cheong Fatt Tze

En 1786, el capitán Francis Light llegó a la isla de Penang y la llamó “Isla Príncipe de Gales”, donde mandó a erigir el Fuerte de Cornwallis, que coincidió con la fiesta de la Asunción de la Santísima Virgen, el 15 de agosto, por lo que él y sus compañeros construyeron un templo católico y lo llamaron “Iglesia de la Asunción”.

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Iglesia de la Asunción

En las cercanías, también frente al Fuerte de Cornwallis, se encuentra la Iglesia de St. George, el templo anglicano más antiguo no solo del país sino de todo el Sureste de Asia. En 2007, la iglesia fue declarada uno de los 50 Tesoros Nacionales de Malasia.

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Iglesia de St. George

En la misma área se ubican el Museo de la Historia del Estado de Penang, y la Suprema Corte de Penang. Ambos edificios de magnífica belleza arquitectónica y mucha riqueza cultural.

El primero, se encuentra albergado en un edificio colonial que fue construido en dos fases (1896 y 1906), y antiguamente era la sede de la Escuela Libre de Penang hasta la Segunda Guerra Mundial, cuando los bombardeos aliados destruyeron el ala de 1896, que nunca fue reconstruida después de eso. El Gobierno del Estado de Penang propuso la creación de un museo estatal en 1962.

Al frente, el Tribunal Supremo de Penang, o Mahkamah Tinggi Pulau Pinang, es un elegante edificio de estilo palladiano y fue inaugurado en septiembre de 1903.

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Suprema Corte de Penang

A lo largo de la misma jalan o avenida, se encuentra el Templo de la diosa de la misericordia o Kuan Yin Teng, uno de los más importantes centros religiosos de Penang, donde día y noche arden varas de incienso que elevan las plegarias de los fieles que acuden para orar. No se caracteriza precisamente por su gran belleza o riqueza en la ornamentación, sino por ser altamente concurrido entre los otros templos dedicados a la religión taoista.

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Templo de la diosa de la misericordia o Kuan Yin Teng

Otro singular santuario es el Templo ancestral de Han Jiang, y pertenece a la comunidad de la Asociación Teochew de Penang, un grupo étnico de origen chino, con gran presencia en Malasia.

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Templo ancestral de Han Jiang
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Templo ancestral de Han Jiang

El diseño consiste en una planta cuadrangular con un patio interior, al que se le añadió una ostentosa puerta exterior, que refleja la prosperidad de la comunidad en ese momento.

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Ornamentación del templo ancestral de Han Jiang
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Altar del templo ancestral de Han Jiang

El templo Han Jiang alberga el altar a la deidad patrona Teochew, el dios taoísta del norte, así como tabletas ancestrales de difuntos Teochew.

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Tabletas de difuntos en el interior del templo

En consonancia con el alto estatus de la deidad patrona del templo, el templo Han Jiang Teochew cuenta con tres pares de puertas en lugar de solo uno, como es en la mayoría de los demás templos.

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Puertas del templo ancestral de Han Jiang

La diversidad cultural de este país también está conformada por una gran comunidad hindú, que tiene un centro religioso muy importante en el centro de George Town. El templo Arulmigu Sri Mahamariamman fue construido en 1833 y es el santuario hindú más antiguo de Malasia.

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Templo antiguo Arulmigu Sri Mahamariamman

Está edificado en el estilo dravidian del sur de la India, del que destaca su impresionante gopuram o torre de más de 7 metros, que sobresale por encima de la entrada principal, y que está ricamente ornamentada con esculturas de deidades hindúes, soldados y decoraciones florales. También se destacan 38 estatuas de dioses y diosas, y 4 cisnes que representan a la diosa Mahamariamman en sus muchas encarnaciones.

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Gopuram sobre la entrada principal del templo Sri Mahamariamman

Pero siendo el Islam la religión mayoritaria y oficial en Malasia, no podría faltar un recinto dedicado al culto de esta religión en la hermosa ciudad colonial de George Town. La gran mezquita Kapitan Keling fue construida en el siglo XIX por comerciantes musulmanes de origen indio. El término “keling” se usa para los malayos de este origen étnico que, en nuestros días, resulta ofensivo, pero no era así en el tiempo en que la mezquita fue construida. De igual manera, “kapitan” era una palabra representativa de una comunidad. La Kapitan Keling Masjid era, entonces, la mezquita de la comunidad india.

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Kapitan Keling masjid

A través de lebuh armenian o calle armenia, se encuentra otra magnífica obra de la arquitectura china, es el templo de Seh Tek Tong Cheah Kongsi. Se trata de uno de los templos de los clanes más antiguos y con más encanto escondido en un hueco oculto de George Town. Para llegar ahí hay que pasar a través de un arco adornado y a lo largo de un estrecho pasillo, antes de llegar a un amplio patio que sirve como antesala del hermoso templo.

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Entrada al templo ancestral de Seh Tek Tong Cheah Kongsi

Dentro de los salones del templo Cheah Kongsi hay dos de las deidades principales de los Cheahs, uno de los clanes más antiguos de Penang. Eran, en realidad, generales extintos a los que les fue otorgado el título de hock haw o “marqués”.

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Fachada principal del templo

La principal sala de oración del templo ancestral de Cheah Kongsi está en el piso superior. Como es la tradición, las deidades se disponen en tres santuarios. El santuario de en medio resguarda a las principales deidades de Cheah Kongsi, llamadas Khong Hui Seng Ong.

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Planta alta del templo de Cheah Kongsi

El santuario de la izquierda alberga a Tua Pek Kong y a Tai Sai Yeah, mientras que el santuario derecho alberga a Hock Haw Kong. La mayoría de éstas son formas deificadas de personalidades históricas, particularmente generales militares del clan Cheah pertenecientes a las dinastías Jin y Tang.

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Altar interior del templo de Cheah Kongsi

Durante el agradable recorrido a pie por los templos y edificios patrimonio de George Town en Penang, es posible disfrutar de postales espontáneas, proporcionadas por sus habitantes y los quehaceres de la vida cotidiana.

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Conductor de tuk-tuk leyendo en la sombra

De igual manera, existen diversas tiendas y talleres de arte y artesanías de la región, donde es posible adquirir piezas únicas y de buen gusto, elaboradas por las manos de artesanos de Penang, con materiales propios de la región y de su cultura, como madera, seda, entre otros.

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Tienda de arte den George Town

Casi de inmediato, nos sorprende un nuevo templo. Se trata de Hock Teik Cheng Sin, también conocido como Poh Hock Seah, un bastión del taoísmo en Penang.

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Templo de Hock Teik Cheng Sin

Fue construido por inmigrantes chinos hace casi 165 años, y está dedicado a Tua Pek Kong, en honor de su deidad principal, el dios taoísta de la prosperidad. El templo era un símbolo de los valores de la comunidad, y los rituales realizados eran muy similares a los que se practican en la provincia de Fujian, de donde la mayoría de ellos eran originarios.

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Patio interior del templo de Hock Teik Cheng Sin
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Ornamentación del templo de Hock Teik Cheng Sin

Como el dios de la prosperidad y el encargado de otorgar bendiciones y protección dentro de la comunidad Hokkien, Tua Pek Kong ocupa un lugar destacado en todos los asentamientos de este clan. Y como es también la deidad patrona de los comerciantes, Poh Hock Seah deriva gran influencia y prestigio por ser el sitio principal de su culto en George Town y, por lo tanto, en toda la isla de Penang.

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Altar a Tua Pek Kong
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Altar a Tua Pek Kong

La característica única de este santuario es el diseño de plantas tipo chalet, una rareza arquitectónica como en la mayoría de los pabellones de oración de aquel entonces, que estaban en la planta baja de edificios más pequeños de un solo nivel.

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Teraza superior del templo de Hock Teik Cheng Sin
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Altar a Sin Long Siang Tay, dios patrono de los Tong Kheng Seah, en el salón central de la planta alta

Otra de las muchas características únicas de la arquitectura es el techo. Este templo es el único en Malasia que tiene un estatuilla “Kuan Kong“, posando majestuosamente sobre su techo. La deidad es sinónimo de sociedades secretas chinas, ya que representa la lealtad.

El techo inclinado se construyó utilizando un complicado sistema de soporte ensamblado, sin clavos. Además de las estatuillas, pinturas y coloridas esculturas de cerámica y estuco, la techumbre representa la gran habilidad de los maestros artesanos chinos que trabajaron en la ornamentación del recinto.

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Laborioso trabajo artesanal en las vigas del techo

Como la cereza en el pastel, al final del recorrido, se encuentra el hermoso templo Hainan, profusamente adornado con exquisitas tallas de piedra, ejecutados en el estilo de la dinastía Sung.

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Templo Hainan

Probablemente, la principal característica de este templo es su impresionante patio de piedra y el trabajo de talla en los pilares a través del espacio, que está adornada con más linternas de papel rojas que de costumbre. El templo Hainan, terminado en 1895, está dedicado a Mar Chor, patrona de China de los navegantes.

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Patio interior del templo Hainan
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Mesa y asientos de cerámica china, en el patio interior del templo Hainan

La vista a Penang no está completa si no se prueba alguno de los típicos platillos que forman parte de la afamada gastronomía de Penang, que se puede degustar en el mercado de comida, un lugar donde propios y extraños concurren para elegir de entre los diferentes locatarios que ofrecen diversas opciones. Así, es posible elegir de entre el océano de mesas disponibles en un agradable ambiente con aire acondicionado y pantallas de televisión, y consumir una sopa de un local, plato fuerte de otro y lo mismo con las bebidas, en un sistema donde todos salen ganando.

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Mercado de comida de Penang

No se puede decir que se visitó Malasia o el Sureste Asiático sin haber disfrutado de las riquezas culturales de Penang, “la perla de Oriente”.

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4 Comentarios Agrega el tuyo

  1. Josep Blanch dice:

    Ya veo…..otro destino a añadir a mi cartera de viajes….gracias por el reportaje. Good job.

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    1. Gema Karina dice:

      Me alegra que te haya gustado y que hayas decidido incluirlo a tu lista de destinos por visitar. Muchas gracias.

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  2. el señor del pasamontañas dice:

    Casate conmigo.

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    1. Gema Karina dice:

      Sí, ya tengo pensado el destino de nuestra luna de miel.

      Me gusta

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